Cours d'histoire

L'Irlande au XIXe siècle

L'Irlande au XIXe siècle

L'histoire de l'Irlande au XIXe siècle a vu germer les graines qui expliquent l'histoire de l'Irlande au XXe siècle. Le soi-disant «problème irlandais» ne s'est pas produit soudainement au cours d'une même année au XIXe siècle. Les problèmes de l'Irlande remontent beaucoup plus loin. Oliver Cromwell, qui gouvernait la Grande-Bretagne au milieu du XVIIe siècle et à l'époque où la Grande-Bretagne était une république, détestait le catholicisme romain et croyait que les Irlandais ne pouvaient jamais faire confiance. Ses tentatives pour «résoudre» le problème irlandais, tel qu'il le voyait, consistaient à envoyer sur l'île sa nouvelle armée modèle et à contraindre les Irlandais à l'obéissance. Cela comprenait les sièges de Wexford et de Drogheda où les défenseurs des deux villes ont été exécutés après s'être vu offrir des conditions de grâce s'ils se rendaient aux forces de Cromwell. Cromwell pensait également que le meilleur moyen de mettre l'Irlande sur pied à long terme était d'exporter des enfants d'Irlande vers les plantations de canne à sucre des Antilles, afin que l'Irlande souffre d'une perte de population à long terme, ce qui la rend moins une menace pour la Grande-Bretagne continentale.

Au XVIIIe siècle, les terres agricoles en Irlande sont devenues de plus en plus la propriété des propriétaires anglais. La plupart d'entre eux étaient des propriétaires absents qui faisaient preuve de peu ou pas de compassion pour les gens qui travaillaient la terre. La population rurale d'Irlande, qui constituait la grande majorité de la population, vivait dans une pauvreté extrême.

L'ampleur de la pauvreté et les problèmes qui l'entourent étaient bien connus dans l'establishment britannique. Même un tory fidèle comme le duc de Wellington a déclaré que:

«Il n'y a jamais eu de pays où la pauvreté ait existé dans la mesure où elle existe en Irlande.»

Les Européens qui se sont rendus dans l'Irlande rurale (bien qu'ils auraient été peu nombreux) ont été choqués par ce qu'ils ont vu:

«Maintenant que j'ai vu l'Irlande, il me semble que les plus pauvres parmi les Letts, les Estoniens et les Finlandais mènent une vie de luxe comparé.» (Kohl, un visiteur allemand en Irlande au début du 19e siècle)

Plusieurs années plus tard, lorsque Gladstone a écrit au gouvernement de Naples pour se plaindre de l'état des prisons, il a reçu une réponse indiquant que ce qui existait en Irlande, en dehors des prisons, était bien pire et qu'il n'avait pas le droit de se plaindre des prisons de Naples quand l'Irlande était dans un tel état pour des personnes qui n'étaient pas en prison.

La pauvreté qui existait dans l'Irlande rurale est relativement facile à expliquer et se concentre sur la propriété foncière.

Premièrement, les propriétaires du terrain étaient souvent des propriétaires absents qui accordaient peu d'attention à l'état de leur terrain. Leur seul souci était le loyer. Ceux qui ne pouvaient pas payer ont été expulsés et il n'y avait pas de filet de sécurité en place pour ces personnes lorsque cela s'est produit - comme c'était souvent le cas. Les propriétaires absents étaient à l'origine de beaucoup de colère parmi la population rurale d'Irlande. Ils ont entassé autant de familles que possible sur leur terre. Aucune famille qui travaillait la terre qu’elle possédait ne pouvait produire suffisamment pour nourrir sa famille. Les propriétaires ont fait respecter leur autorité par des voyous ou par la police ou l'armée qui pourraient être appelés à expulser des familles si le propriétaire demandait une telle aide. Même au XIXe siècle, il serait toujours possible de décrire ceux qui vivaient dans l'Irlande rurale comme menant la vie de paysans, un terme qui aurait été utilisé dans l'Angleterre médiévale. Ils n'avaient aucun droit, le pouvoir incombait uniquement aux propriétaires et ceux qui faisaient respecter la loi et l'ordre étaient souvent associés aux propriétaires.

Le deuxième problème de la population rurale était le fait que sa récolte alimentaire annuelle était basée sur la pomme de terre et non sur une culture comme le blé ou le maïs.

Le célèbre agriculteur, Arthur Young, a écrit un jour:

"Je n'affirmerai pas que les pommes de terre sont une meilleure nourriture que le pain et le fromage, mais je n'ai aucun doute qu'un ventre plein de l'un est meilleur qu'un ventre de l'autre."

Les pommes de terre étaient notoirement sensibles aux maladies et des famines dues à une mauvaise récolte de pommes de terre s'étaient produites à plusieurs reprises en Irlande au dix-neuvième siècle. Cependant, la brûlure de la pomme de terre de 1845 a éclipsé tout ce qui s'était passé auparavant et son impact sur l'Irlande est impossible à quantifier en dehors de simples statistiques.

Pourquoi la pomme de terre a-t-elle été cultivée? Lorsqu'il n'était pas entaché par la maladie, une bonne récolte pouvait être attendue. Le légume pourrait également produire un rendement élevé avec peu de soins intensifs. Avec les protéines des produits laitiers trouvés dans les communautés rurales, ceux qui utilisaient la pomme de terre comme base de leur alimentation pouvaient obtenir une alimentation raisonnablement bonne. Cependant, lorsque la récolte de pommes de terre a échoué, ceux qui en dépendaient étaient confrontés à de très graves problèmes.

L'exemple le plus tristement célèbre de l'échec de la pomme de terre a été en 1845. Son impact sur l'Irlande a été tout simplement catastrophique.

La croissance démographique de l'Irlande au cours de la première moitié du XIXe siècle a été considérable. Disraeli, a même affirmé qu'il était supérieur au taux de croissance de la Chine - mais cela est discutable simplement en raison du manque de statistiques. De 1780 à 1840, la population irlandaise a augmenté à environ 172%. A titre de comparaison, en Grande-Bretagne continentale, il est estimé à 88% au cours de la même période. En 1845, avant la grande famine, la population de l'Irlande était de 8 millions d'habitants.

Pourquoi la population irlandaise a-t-elle augmenté si rapidement dans la première moitié du XIXe siècle? L'impact de l'Église catholique ne peut pas être surestimé. L'Église catholique a statué contre la contraception et les avortements (sous toutes les formes qui existaient alors) et a prêché sur la valeur des familles nombreuses. De plus, beaucoup croyaient qu'une grande famille était une assurance vieillesse car vos enfants s'occuperaient de vous. Par conséquent, plus vous avez d'enfants, plus vous serez à l'aise dans vos dernières années. Cependant, une grande famille était confrontée à de nombreux problèmes lorsque la nourriture était insuffisante. Quand il n'y avait pas d'approvisionnement - comme en 1845 à 1847 - la situation devenait catastrophique.

Les Irlandais ont été aliénés du continent britannique jusqu'en 1845, mais après cela, ce sentiment d'aliénation s'est accru. C'est après la Grande Famine que les organisations secrètes se sont développées et elles voulaient simplement que les Britanniques quittent l'Irlande et qu'une république soit mise en place sans le règne de Westminster. Les plus célèbres étaient les Fenians et la Irish Republican Brotherhood. Les tactiques de ces groupes ont été brutales, notamment le meurtre de Lord Cavendish, secrétaire en chef de l'Irlande, et de T. Burke, sous-secrétaire permanent en Irlande, à Phoenix Park, Dublin, en 1882. Cet événement a horrifié l'Angleterre victorienne, mais semblait confirmer à beaucoup en Angleterre que les Irlandais ne pouvaient tout simplement pas faire confiance. Malgré les meurtres, Gladstone a poursuivi sa campagne Home Rule, mais sans succès au XIXe siècle. Bien que Gladstone ait tenté de faire adopter de nombreuses lois pour l'Irlande, les problèmes fondamentaux de la pauvreté et de la propriété foncière n'ont jamais été abordés.